前稅局評稅主任楊輝洪 Qualifications

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合夥業務 Partnership

一般人以為,兩個人或以上一起合作做生意,便是在經營合夥業務了。但在法理上,若一個人只付出資金,要求一定的回報,而從來沒有參與業務,又沒有承擔業務上的虧損,那麼,在法理上,他可能只是一個業務上的債權人,而非合夥人,如是者,假若業務因末能償還欠債而破產,他可能不須負責償還業務上的債項。

根據普通法,合夥業務是指一種商業的合作關係:「Partnership is a relation which subsists between persons carrying on a business with a view of profit.」。香港的合夥條例(Partnership Ordinance),亦是採用這個定義。在這個定義中,最關鍵的字眼,就是「with a view of profit: 大家希望一起賺錢了」,換句話說:即是有錢賺就大家分,當然,反過來說,這個定義亦包含了:蝕錢,就要大家一起承擔。是故,如果一個投資者沒有權利分享利潤,或者沒有義務承擔虧損,而只是按時收取協定了的回報,那麼,根據普通法,他只是業務上的債權人,而不是合夥人。

一般來說,上述的區分法,已經可以分辨出誰是合夥人了。在實務上,由於所有經營業務上的人士必須按照商業記條例(Business Registration Ordinance),到稅務局辦理商業登記,而所有合夥業務的合夥人都會列明在商業登記之內,所以,在實務上,要確定誰是合夥人,只要到稅務局的商業登記署翻查紀錄就可以了。不過,倘若一旦出現法律爭議時,這個問題有時並不容易解決,如果大家有興趣參考有關案例,可以在此按鍵

涉及合夥業務的法律,主要有兩方面:一是關於合夥人之間的關係,另一是關於合夥業務對其他人的關係。

先談第一種關係,即合夥人之間的關係。一般來說,大部份合夥業務都會有一張合夥人協議書(partnership agreement),並由所有合夥人一起簽訂。這個協議書,大都會列明合夥人如何攤分利潤及虧損,或者是否有人受薪,並寫清楚各人的職責和授權。如果合夥業務未有明文協定,那麼,他們之間的關係,就必須按照合夥條例中的有關規定了,那時,他們就必須平分所有的利潤或虧損了,而亦不會有薪酬或資金利息或其他任何攤分方法了。本人建議,為免日後糾紛,經營合夥業務的人士最好訂立書面的協議書了。

因為合夥是一種合約關係,所以,合約法中的基本原則 --- 除非合夥人條例有特別規定的 --- 也會適用。根據合約法,訂立合約 --- 包括合夥人間的合約 --- 的人可以透過互相協議來解除合約,由於在解約合夥關係時,各合夥人大都會計算及攤分他們自己在合夥業務財產中所佔的部份,而在計算財產時,退出的人大都會要求估算業務商譽,並索回他所佔的權益,因此,為免日後爭議,合夥協議最好列明解散合夥業務的程序,及計算商譽的方法。

除了合夥業務可以透過協議來解散外,根據合夥條例,倘若其中一位合夥人破產或死亡,合夥關係便會結束了,另外,法庭亦可以引用公義及公平的理由(just and equitable grounds)解散合夥業務。

上文說過,在解散合夥業務時,大都會計算合夥業務的財產價值,那麼,究竟什麼是合夥業務的財產呢?什麼又是合夥人的私有財產呢?兩者又如何區分呢?

簡單來說,如果合夥人將他自己的財產 (如金錢、汽車或生財工具) 注入合夥業務,那麼,這些財產便成為合夥業務的共有財產了,而有關注入財產的最初價值,便是注資者所投放的資金了。在解散業務時,所有業務財產大都會重新估值,然後計算估值的盈虧,然後將盈虧按合夥人間的利潤分配率攤分,然後計算各合夥人的資金結存額,並按協議攤分合夥業務的財產。倘若合夥業務的虧損鉅大,合夥人可能不單只不能自合夥業務中分得任何財產,反而須各自拿錢來償還合夥業務欠下的債項了,這時,在法理上,會先用合夥業務的共同財產來還債,若有不足之數,才會由合夥人的私產補足。所以,到時,什麼是合夥人的私產,什麼是合夥業務的財產,便可能會有爭議了。

另外,合夥人的私人債項,其債權人是不能向合夥業務的共同財產索債的,因為這些私人債項,並非合夥業務的共同債項。但反過來說,若果合夥業務的共同財產不足以償還合夥業務的共同債項,其業務債權人是可以向所有合夥人索債的,因為每位合夥人都是共同並獨自承擔(jointly and severally liable) 所有合夥業務上的債務。

在法理上,每位合夥人都是合夥業務的代理人(agent),而根據普通法,每位合夥人都必須為合夥業務所有負債負責,即使有關債項是由其他合夥人所簽訂的,因為根據代理法(law of agency),所有代理人簽訂的合約,無論該代理人是有實際權力(actual authority)、表面權力(apparent authority)、抑或黙認權力(implied authority),都會對則其委託人(principal) --- 即全體合夥人 --- 有約束力。

在稅務上,稅務條例規定,合夥業務的利得稅是以合夥業務名稱而發出的,而每位合夥人都有責任為整個合夥業務交稅。對於有關規定,本人在「報稅貼士」內有詳細闡述,欲知詳情,請在此按鍵

合夥業務和獨資業務的主要分別,當然是前者是一人做老闆,而後者是由兩個人或以上一起做老闆了,而兩者相同的地方,是老闆要無限地負責償還所有業務債項,直到破產為止。

合夥業務和有限公司的主要分別,是前者不是「法人」,所以不能獨自存在,而必須依靠「代理人」--- 即是合夥人 --- 去進行一切業務交易,而後者是「法人」,在法理上可以獨自存在,並以「有限公司」名義進行一切業務交易。合夥業務的老闆須無限地負責償還所有業務債項,但「有限公司」的老闆 --- 即股東 --- 是不須償還公司的債項的,除非「有限公司」是以欺詐手法經營業務。

一般來說,合夥業務的老闆最多不能超過二十人,但「有限公司」的股東數目並無最高限制。此外,倘若合夥業務的任何一位合夥人去世,在法理上,合夥業務便會即時解散了 (不過其餘的合夥人亦可以即時以相同店名成立新的合夥業務繼續營業)。但有限公司是獨立存在的法人,所以,公司是不會因任何一位股東去世而自動清盤的。

由此可見,有限公司比合夥業務有更多好處,當然,成立及經營有限公司,會涉及很多法律程序,和專業服務,而這些都在在需財。因此,當業務規模還小時,為了節省成本,幾個好朋友可以先以合夥形式合作經營生意,而當業務發展良好時,便要考慮轉為有限公司了。

 

 

 

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